Telefonía móvil a áreas rurales remotas con ARPUs menores a US$2 por mes – Por Rajiv Mehrotra, fundador, Chairman y CEO de VNL

Lunes, Marzo 22nd, 2010 2.643 lecturas

Por Rajiv Mehrotra, fundador, Chairman y CEO de VNL

Según GSMA, aproximadamente 3.000 millones de personas, o bien la mitad de la población mundial, vive y trabaja en áreas rurales sin acceso a las telecomunicaciones. Millones de esas personas viven en Latinoamérica y el mayor obstáculo para integrarlas es que la tradicional tecnología GSM ha sido diseñada para poblaciones densas y mercados relativamente prósperos. Como tal, no se adapta a las necesidades y desafíos particulares de las áreas rurales remotas.

La arquitectura GSM tradicional es costosa. Por ejemplo, una estación base GSM típica cuesta en la región US$100,000. Tal inversión se justifica para mercados urbanos debido al gran número de usuarios que pueden ayudar a amortizar dicho costo. Pero no sirve desde el punto de vista de las zonas rurales donde cualquier solución debe contemplar niveles bajos de ARPU y un menor número de usuarios potenciales.

Además del costo en sí de una estación base, existen otros factores que incrementan el su costo total, como por ejemplo la energía que se necesita para que funcionen 24 horas al día 365 días al año. Cuando el sistema GSM fue concebido a principios de los 80s, los problemas de abastecimiento de energía no fueron contemplados. Sin embargo, América Latina ha experimentado crisis energéticas por ejemplo en Chile (1996) y Brasil (2001). Además, países en América Central poseen viejos e ineficientes generadores diesel. Muchas de las zonas rurales no cuentan con electricidad o cuentan con generadores diesel costosos.

Por si fuera poco, mantener la infraestructura GSM tradicional no es sencillo, y muchas veces requiere la asistencia de personal cualificado. Se estima como norma general que se necesitan aproximadamente 3 meses para instalar una estación base típica y requiere de un equipo de expertos especializado en planeamiento de radio, ingenieros civiles, instaladores del equipo y enviados especiales del operador. Así, este modelo no contempla la realidad rural donde no existen ingenieros en telecomunicaciones entrenados y donde solo unos pocos pueden leer y escribir lo que vuelve la instalación y el mantenimiento de la red GSM altamente desafiante.

Por lo que además de los costos de CAPEX y OPEX asociados a la infraestructura GSM tradicional hay que sumar el capital humano especializado para poder poner dicha infraestructura en marcha.

Muchos de estos problemas pueden solucionarse con una acercamiento innovar y alternativo utilizando la tecnología estandarizada GSM.

Por ejemplo, no existe ya duda en los diferentes gobiernos de la región de que el sol es una de las fuentes de energía más prometedora para las redes en América latina. La energía solar reduce el costo de la energía de los operadores móviles a cero y al mismo tiempo contribuye a disminuir el impacto ambiental.

La energía solar está ganando cada vez mayor lugar. Chile, por ejemplo, esta promoviendo su uso agresivamente y próximamente podría convertirse en la fuente energética preferida para los proyectos de energía renovable en todo América latina.

VNL dedico los últimos 5 años a reinventar la ingeniería de la tecnología GSM para reducir su demanda de energía y adaptarla al contexto rural donde la electricidad escasea o no existe y los ARPUs son menores a US$2 por mes.

La tarea suena imposible pero VNL logró construir una red móvil complemente diferente a lo que ofrece el mercado que resulta rentable aun cuando solo sirva a unos cientos de usuarios. Esto se consiguió eliminando los costos de mantenimiento asociados a la infraestructura, ya que al abastecerse de energía solar no requiere la inversión ni en generadores diesel ni en diesel. Además, el precio unitario de las estaciones base se disminuyó para que la inversión fuese rentable en la realidad de las zonas rurales de todo el mundo. No sólo se creó para que dos personas sin entrenamiento pudieran ponerla en marcha en seis horas, sino que se creó teniendo en mente la topografía rural, que requiere infraestructura más resistente que pueda ser transportada en sistemas de transporte más rudimentarios.

Así pues, WorldGSM, como se bautizó a la tecnología GSM de VNL para zonas remotas, abre las puertas a un nuevo modelo de negocios “microtelecom”, donde los operadores pueden asociarse con emprendedores locales para acelerar la instalación y reducir los costos aun más.
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